Psychiatrist Sekiguchi Hiroshi’s View of Hikikomori

“In Japan today, many young people are disconnecting themselves from society. They have come to be known as hikikomori (recluses), or more formally shakaiteki (social) hikikomori. Though their existence is widely recognized, their true situation is still far from being generally understood. They all have different backgrounds and circumstances and have withdrawn from society for different reasons. So, what can we say about this disparate group?

First, a definition: Hikikomori are individuals who (1) do not work or attend educational institutions, (2) are not considered to have a mental disorder, but (3) have remained at home for six months or longer without interacting personally with anyone outside their families. The third point is the most important. These people have no friends and are isolated from society, even though they may be living in the middle of a teeming city.

Some say … open access on

Efficacy of a Multicomponent Intervention with Animal-Assisted Therapy for Socially Withdrawn Youths in Hong Kong (Wong et al. 2017)


This is an evaluation study of a pilot multicomponent program with animal-assisted therapy (AAT) for socially withdrawn youth with or without mental health problems in Hong Kong. There were fifty-six participants. Decreased level of social anxiety, and increased levels of perceived employability and self-esteem across two withdrawn groups were observed. When comparing those who did and did not receive the AAT component(s), however, AAT did not seem to have additional impacts on outcomes. The qualitative data collected through interviews with ten participants reflected that

the AAT component was attractive because the nonhuman animals made them feel respected and loved. This pilot study showed that a multicomponent program with a case management model correlated with increased levels of self-esteem and perceived employability, and a decreased level of social interaction anxiety. In addition, using nonhuman animals in a social service setting appears to be a good strategy to engage difficult-to-engage young people.


Society & animals (2017) 1-14


Génération #hikikomori disponible en ebook 28,99€

“Génération hikikomori” est désormais disponible en ebook 28,99€, sur le site de l’Harmattan (+ aperçu Google des premières pages).

L’ouvrage sera bientôt disponible en librairie, et sur Amazon sous 3 semaines.

Génération Hikikomori : J-10

Depuis les années 1990, un phénomène très particulier touche la population japonaise. Chaque année en effet, des centaines de milliers de personnes disparaissent. Appelé hikikomori, « retrait social », ce phénomène désigne des personnes qui, enfermées chez elles pendant plusieurs mois (au moins six mois), voire plusieurs années, se coupent du monde et n’ont plus aucune relation sociale.

Touchant essentiellement des individus entre 15 et 39 ans, le phénomène concernerait aujourd’hui près de 700 000 personnes, principalement des lycéens et des étudiants, mais également des employés et/ou des jeunes chercheurs d’emploi, qui n’arrivent pas à s’intégrer dans le monde qui les entoure. Dans une société ultra-organisée et codifiée et où prévaut le collectif sur l’individu, les hikikomori bouleversent l’idée d’un Japon uniforme : une « génération perdue » et longtemps mal comprise, mais qui, de plus en plus importante, suscite le débat et interroge une société japonaise en perte de repères.

Traumatic dimensions of hikikomori: a Foucauldian note (TAJAN 2017, Asian Journal of Psychiatry)

Free access to my letter to the editor of the Asian Journal of Psychiatry.
Clicks until May 05, 2017: free access to the article (No sign up or registration is needed)


  • Acute social withdrawal (hikikomori) is an epidemic in Japan.
  • There are three traumatic dimensions of hikikomori survivors: the trigger of bullying, the traumatic effects of social isolation, and family trauma.
  • Hikikomori is a struggle inside the home and outside social institutions, against the contemporary practices of the mental health field.

Le Hikikomori entre Idiome culturel et expression actuelle de la souffrance au passage de l’adolescence à l’âge adulte (De Luca 2016)

  • L’Évolution Psychiatrique, Available online 26 July 2016,



Hikikomori is a syndrome involving withdrawal into the home for a duration of more than 6 months, identified among Japanese teenagers and young adults. The cultural and sociological approach is central in Japan, where a psychiatric understanding has long been denied. We set out to demonstrate how a psychopathological approach is coherent with the categorization found in the DSM 5, where Hikikomori is described as a cultural idiom, that is to say a present-day expression of distress in the transition to adulthood for certain adolescents, notably in France.


From the very first descriptions of the Hikikomori found in the Japanese scientific literature of the 1980s, we will see how this voluntary confinement syndrome has grown in magnitude and has received special attention from the authorities, which have stressed its cultural aspect. We will discuss how this syndrome is rooted in the Japanese mythology and how it is expressed and described in other cultural contexts, as well as in the French and English-language psychiatric literature. We will finally adopt a psychopathological approach in order to complete our understanding of this behavior among boys at entry into adulthood.


Hikikomori existed in other forms in Japan prior to the 1980s, and in France from the mid-1950s, in the so-called “claustration” or confinement syndrome, most often associated with psychotic disturbances. In English-speaking countries, it appears under the name of housebound syndrome, a particular form of agoraphobia for women. It also corresponds to the DSM 5 category “cultural idiom”. This describes an expression of suffering during the transition to adulthood concerning certain teenagers who are confronted to strong social and family demands, leading them to develop massive inhibitions and to suspend the ideals of their Ego so that they are finally driven to seek refuge in passivity.


While the cultural approach is central in the Japanese literature, questions about the existence of comorbidities or about ‘primary’ or ‘secondary’ Hikikomori, point to the value of a psychopathological approach. Despite the refusal to consider Hikikomori as a culture-bound syndrome on account of the presence of similar cases in many other countries, its classification as a cultural idiom can integrate its dual cultural and psychopathological particularities. The role of inhibition, and the confrontation with a demanding and distressing ideal, shape a form of masculinity lapsing into passivity. Subjects seem to actively choose passivity in a kind of a masochistic logic so as to suffer less than if they were actually subjected to it. Thus social withdrawal and confinement in the home could serve as message to those around them, albeit addressed in negative form, an expression of distress linked to the difficulties of the transition from adolescence to adulthood.



Le Hikikomori est un syndrome de retrait à domicile pour une durée de plus de 6 mois décrit chez des adolescents et jeunes adultes japonais. L’approche culturelle et sociologique est privilégiée au Japon où une compréhension psychiatrique a longtemps été refusée. Nous allons démontrer comment l’approche psychopathologique rejoint la catégorisation dans le DMS 5 du Hikikomori comme un idiome culturel, c’est-à-dire comme expression actuelle d’une souffrance dans le passage à l’âge adulte chez certains adolescents, notamment en France.


À partir des premières descriptions de Hikikomori dans la littérature scientifique japonaise dans les années 1980, nous verrons comment ce syndrome de claustration volontaire a pris de l’ampleur et a bénéficié d’une attention particulière des autorités qui ont mis en avant sa part culturelle. Nous verrons comment ce syndrome tire sa source de la mythologie japonaise et comment il se traduit et est décrit dans d’autres cultures et dans la littérature psychiatrique française et anglo-saxonne. Nous utiliserons enfin une approche psychopathologique pour compléter les modalités de compréhension de ce comportement chez des garçons à l’entrée dans l’âge adulte.


Le Hikikomori existait sous d’autres formes au Japon avant les années 1980, de même en France depuis le milieu des années 1950 sous le nom de syndrome de claustration, associé le plus souvent à des troubles psychotiques, et dans les pays anglo-saxons sous celui de « housebound syndrome », forme particulière chez les femmes d’agoraphobie. Il s’intègre à la catégorie proposée par le DSM 5 d’idiome culturel, et rend compte d’une forme actuelle d’expression de la souffrance dans le passage à l’âge adulte chez certains adolescents confrontés à des exigences sociétales et familiales fortes qui les conduit à mobiliser une forte inhibition, à laisser en suspens les exigences idéales de leur moi et à se réfugier dans la passivité.


Si l’approche culturelle est centrale dans la littérature japonaise, des questionnements sur l’existence de comorbidités associées ou de Hikikomori primaire ou secondaire, souligne l’intérêt d’une approche psychopathologique. En effet, malgré le refus de considérer le Hikikomori comme un syndrome culturellement lié en raison de la présence de cas similaires dans de nombreux autres pays, sa catégorisation comme idiome culturel permet de rendre compte d’une double spécificité culturelle et psychopathologique. La place de l’inhibition, la confrontation à un idéal exigeant et tourmentant façonne un masculin aux prises à la passivité, d’une passivité choisie dans une logique masochiste pour tenter de moins souffrir en la subissant. La claustration au domicile serait alors un acte messager en négatif, forme actuelle d’expression d’une souffrance liée aux achoppements dans le passage de l’adolescence à l’âge adulte.


  • Hikikomori;
  • Claustration;
  • Adolescence;
  • Inhibition;
  • Cultural idiom

Mots clés

  • Hikikomori;
  • Claustration;
  • Adolescence;
  • Inhibition;
  • Idiome culturel